‘Young Woman’s Guide’ Lektion 3: Wie man einen Grifter entdeckt

Ein Grifter würde Ihnen sagen, dass dies eher ein echtes Tier als ein cooles Kunstwerk ist. (Bildnachweis: Oriana Schwindt)

Jim und Jane * waren laut ihren Bewertungen von Couchsurfing ein nettes septuagenarisches Paar in Central Minnesota, das es genoss, Reisende aufzunehmen. Sie hatten eine Leidenschaft für das Reisen und liebten das Geben und Nehmen der Couchsurfing-Community. Sie hörten so interessante Geschichten und blieben bei so interessanten Menschen.

* Namen aus Gründen geändert, die in Kürze offensichtlich werden

Selbst wenn ich nicht durch Budget und Wahl des Gastgebers eingeschränkt gewesen wäre (es gab nicht viele in der Gegend), hätte ich nicht zweimal überlegt, bei Jim und Jane zu bleiben. Ein älteres Ehepaar, das mein Projekt faszinierend fand? Was könnte schiefgehen?

Das erste, was mir auffiel, war der Geruch. Als hätte jemand ein Thanksgiving-Dinner für ein paar Wochen unberührt auf dem Tisch liegen lassen, überzogen mit Mehltau und Katzenpisse. (Ich habe nie Anzeichen einer Katze oder eines anderen Tieres als der Mücken und Motten gesehen, die in jedem Raum schwebten.) Und anders als bei den meisten Gerüchen war dies nicht einer, an den sich Ihr Körper gewöhnt hatte - bis zu meiner dritten und letzten Nacht war ich es jedes Mal würgen, wenn ich das Haus betrat.

Das zweite, was mir auffiel, war, dass es sich im Wesentlichen um ein Horterhaus handelte. Vielleicht noch nicht schlimm genug, um in einer Episode von Hoarders erwähnt zu werden, aber sich der Kandidatur zu nähern.

Offene und ungeöffnete Poststapel säumten die Gänge. Kleidung - neu, alt, Schrott - und nicht mehr funktionierende Elektronik füllten die Räume. Türme von Kisten sammelten Staub; Hunderte von VHS-Bändern bedeckten die Wände und den Boden des Wohnzimmers - sie haben immer noch Fernsehsendungen aufgezeichnet, anstatt den DVR zu verwenden. Alte Babypuppen lagen auf Möbelstücken. Ein Gefühl der Fäulnis durchzog den Ort.

Das dritte, was mir auffiel, war, dass Fox News in der Höhle lief.

Der letzte war kein Problem wie die anderen. Einfach ein Detail, das Sie während des Gesprächs nicht aus den Augen verlieren sollten.

Jim und Jane hatten freundlicherweise Abendessen für uns alle zubereitet, ein Willkommensessen. Die Großzügigkeit hat mich berührt.

Dann begann Jim, mich auf meine politischen Ansichten hinzuweisen. "Es war interessant zu lesen, was Sie über die Wahlen geschrieben haben", sagte er. "In Anbetracht dessen, dass wir für Donald Trump gestimmt haben."

Mit den Gastgebern zu streiten ist eine schlechte Form. Aber insbesondere Jim schien eine Diskussion über die Wahl und die Politik im Allgemeinen zu wollen. Und seine Behauptung, er und Jane hätten ihre eigenen Nachforschungen angestellt und Donald Trump als einen freundlichen, großzügigen, loyalen, liebevollen und ehrlichen Mann befunden, war einfach zu bizarr, um ihn in Ruhe zu lassen.

Das Gespräch war für mich unangenehm - wieder hatten diese Leute ihr Zuhause für mich geöffnet, aber hieß das, ich durfte die Behauptung, Black Lives Matter seien terroristische Schläger, nicht widerlegen? Bis heute bin ich mir nicht sicher, wie viel ich hätte zurückschieben sollen oder nicht.

Die tief verwurzelten politischen Überzeugungen eines Menschen sind jedoch kein Hinweis darauf, dass er ein Grifter ist.

Ein Indiz dafür, dass jemand ein Grifter ist, ist, wenn er von „Black Lives Matter sind terroristische Verbrecher“ zu „Wir glauben an die sieben Ebenen der Existenz und Reinkarnation und glauben an die Liebe aller Menschen“ wechselt und Ihnen einen gebrauchten Plastikbecher von Starbucks übergibt mit Eis und Wasser gemischt mit einer Art Pulver, das die Flüssigkeit rosa gefärbt hat.

Das Pulver stammte aus einer Art Goth Crystal Lite-Päckchen. Ich habe das Etikett gelesen, bevor ich etwas von der Flüssigkeit getrunken habe. Sibirischer Ginkgo, verschiedene andere Kräuter, nichts, was offensichtlich giftig wirkte. Es schmeckte, als hätte ein Lagerberater Kool-Aid verdünnt, um einen Zuckerschub zu verhindern.

"Es heißt" Soul "", sagte Jim und nippte an seinem eigenen. „Gibt uns die Energie, die wir brauchen. Ich fühle mich wie ich wieder 20 bin und ich erinnere mich, 20 zu sein! Ich war nicht für immer krank. "

Seele, sagten mir die beiden, würde alles heilen, was mich plagte, einschließlich Depressionen. "Ah" war alles, was ich denken konnte, um zu sagen.

Die Erleichterung, die ich empfand, als ich das politische Gespräch verließ, wurde schnell wieder unangenehm, als Jim und Jane über einige ihrer anderen Gäste sprachen - darunter ein paar vietnamesische Mädchen, die den Geist von Janes Vater in dem Kellerraum sahen, in dem ich schlafen würde Sie sprachen über ihre vergangenen Leben. Jane war natürlich eine ägyptische Prinzessin gewesen.

"Ich hatte schon immer eine Affinität zu asiatischen Frauen", sagte Jim und in der darauf folgenden Pause wurden ganze Reiche aufgebaut und zerstört. „Und mir wurde klar, dass ich eine Asiatin war.“ Er war eine Chinesin namens Linda. In den 1800er Jahren China.

Sie fragten mich, ob ich jemals zuvor mit einer anderen Frau zusammen war.

„Wir lieben dich“, sagten sie mir am Ende des Abends und umarmten mich fest.

Ich hatte das noch nie zuvor erlebt und hatte keine andere Sprache, als "zutiefst seltsam und beunruhigend". Ich weiß jetzt, dass dies "Liebesbombardierung" genannt wird, eine Taktik, die sowohl von missbräuchlichen Partnern als auch von Leuten angewendet wird, die versuchen, Sie in eine zu saugen Mehrebenen-Marketing-Betrug.

In der Unordnung des Kellers sah ich ein Banner für etwas, das Neo-Life hieß. Auf dem Whiteboard neben dem Neo-Life-Banner standen die Namen von Jim und Jane in Kreisen oben, drei weitere Namen mit Kreisen unter ihren durch Linien verbundenen Namen und ein vierter Name unter einem dieser Namen.

Als ob dies allein nicht genug Beweise wäre, bestätigten meine Nachforschungsfähigkeiten - d. H. Eine einfache Google-Suche - bald, dass es sich um ein Marketingschema mit mehreren Ebenen handelte.

Am nächsten Morgen begleitete ich Jim und Jane zu einem Festival in einer nahe gelegenen Stadt. Als wir durch Lake Country fuhren, wiesen Jim und Jane auf das Autobahnsystem hin, das kleine Städte vom Autoverkehr abschneidet. Sie sprachen auch über die Vorteile von Soul und Unternehmen wie dem ihren, die vor Ort sind und ein echtes Gemeinschaftsgefühl fördern. "Das ist definitiv etwas, das du in dein Buch schreiben solltest!", Sagten sie.

Aber es dauerte bis zu meiner dritten und letzten Nacht, bis der harte Verkauf über einen klebrigen Tisch bei einem A & W in einer Stadt namens Nisswa kam.

"Wir sehen, dass du Probleme hast", sagte Jane zu mir. Die Erschöpfung der Straße, die Budgetangst, die Einsamkeit, nur mit Fremden zu sprechen. "Wir können dir helfen."

Sie wollten nur helfen. Und im Gegenzug würde ich ihnen und unzähligen anderen Menschen helfen. Immerhin war ich in ganz Amerika unterwegs. Ich könnte leicht anfangen, Tausende von Dollars einzusammeln - ich war so ein Geschenk zum Sprechen, so gut im Reden mit Fremden. Also aufmachen. Alles, was ich tun musste, war, ein paar Hundert Dollar von dem Getränkezusatz zu kaufen, und ich war bereit.

"Oh, das interessiert mich nicht, sorry", sagte ich.

"Ich weiß, was Sie denken, das ist kein Pyramidenschema", sagte Jim ein wenig heiß. "Wir helfen Menschen."

"Wir versuchen, ihr Leben zu verbessern, ihnen zu helfen, gesünder zu sein", sagte Jane. "Und du wirst viel Geld verdienen."

Ich erinnerte mich an die Notiz auf dem Badezimmerspiegel, in der stand: „Wir sind gesegnet, mehrere Einnahmequellen zu haben, die es uns ermöglichen, mehr Gutes zu tun.“ Ich erinnerte mich an den Zustand des Hauses.

"Das interessiert mich allerdings nicht. Es interessiert mich nicht wirklich, sorry ", sagte ich mit einem Achselzucken und einem Lächeln. "Ich muss mich auf mein Schreiben konzentrieren."

Jim schien etwas überrascht zu sein, aber Jane wurde schnell giftig. Unter einem „Nun, wir lieben dich immer noch“ hat sich die Art von Schuld zusammengerafft, die eine besonders boshafte Mutter immer in Zurückhaltung hält.

"Es ist nicht jedermanns Sache", fuhr sie fort. "Manche Leute verdienen nicht gerne viel Geld. Einige Menschen möchten kein gesundes Leben führen. Mein Mann ist manchmal nicht wählerisch genug, er sieht nicht, was ich sehe. "Ich fragte sie, was sie sah, und sie sagte:" Nun, es ist nur meine Meinung. Aber ich werde es nicht sagen. "Ich ließ es fallen und bemerkte ihre offensichtliche Enttäuschung, dass ich sie nicht bat, mir zu sagen, was sie von mir hielt.

"Wir dachten nur, da Sie eine so liebenswürdige, kontaktfreudige und aufgeschlossene Person sind, könnten Sie an einer solchen Gelegenheit interessiert sein", sagte Jim. "Ich denke, wir haben uns geirrt."

Sie versuchten stattdessen, ein Abonnement für die Supplements abzuschließen. Ich sagte ihnen, dass ich nicht 40 US-Dollar im Monat für solche Sachen ausgeben könnte. "Nun, wenn du nicht gesund sein willst, ist das dein Weg", sagte Jane.

An diesem Punkt gab es nicht viel zu tun, außer wieder zu lächeln und zu zucken und auf meine relativ erfolgreiche Karriere als Journalist hinzuweisen. "Sie können mich anrufen, wenn Sie hungern", sagte Jane. "Vielleicht geben wir dir einen Rabatt."

***

Jim und Jane waren nicht die ersten, denen ich begegnet bin - nur die unerwartetsten. Eine Frau aus North Carolina lobte die Tugenden von doTerra Essential Oils und war enttäuscht, dass ich keinen Tag länger bleiben konnte, um an einem Informationskurs teilzunehmen. Die Öle beruhigten kolikartige Babys, verbannten Allergien. Die Grippe? Kein Spiel für doTerra. Alles, was Sie tun mussten, war, die richtige Kombination und die richtige Stelle auf Ihrem Körper zu finden, um die Öle zu rollen.

Und in allen 38 verbleibenden Bundesstaaten würde es mehr geben.

Eine westafrikanische Frau in Maryland namens Patra nahm meine Airbnb-Buchung an. Das Haus in einem der Vororte des Tonier DC befand sich in einer Sackgasse mit anderen reizlosen McMansions, steinigen Fassaden und georgianischen Säulen mit demselben Grundriss. Die Frau brauchte ungefähr fünf Minuten, um zur Tür zu kommen, spähte aus einem der Vorhänge und führte mich wortlos durch das Haus.

Merkwürdig, dachte ich, aber vielleicht hatte sie einfach einen eigenen Eingang für Airbnb-Gäste. Ich ging um das Haus herum und der einzige andere Eingang, den ich sah, war eine Tür zu dem, was der Keller sein musste. Es wurde aufgeschlossen.

Flackernde fluoreszierende Lichter begrüßten mich. Ein paar verprügelte Liegen legen sich in der Ferne ab. Freiliegende Kabel hingen an der Decke. "Hallo?", Rief ich in den Mordkeller. Keine Antwort. Ich trat ein paar Schritte vor und saß auf meinen Zehen.

Aus dem Augenwinkel erschien eine weibliche Figur und schrie überrascht. Ich stieß einen eigenen Schrei aus.

"Hallo", sagte die Frau, wahrscheinlich Mitte 20, mit osteuropäischem Akzent. "Kommen Sie aus Craigslist?"

"Airbnb", sagte ich unbehaglich.

"Was ist Airbnb?"

„Ah, wie, Leute, die für ein paar Nächte extra Zimmer in ihrem Haus vermieten? Wo ist Patra? "

„Oh, sie muss oben sein“, sagte die Frau, die ich in Gedanken „Olga“ nannte. "Vielleicht solltest du hier unten bleiben? Neben mir ist Platz, vielleicht gehört er dir? "

Wir gingen an ihrem Zimmer vorbei, einem kleinen, unordentlichen Raum mit einer Matratze auf dem Boden. Dann gab es „mein“ Zimmer: freiliegende Drähte, abgenutzter Hotelteppich, eine an eine Wand gelehnte Matratze und ein nicht zusammengebautes Bettgestell.

"Ich glaube nicht, dass es das ist", sagte ich.

„Hmmm ja, ich rufe sie an.“ Sie versuchte es und hinterließ eine Nachricht. Ich habe versucht, die Nummer anzurufen. Schließlich nahm Patra ab, als die Frau erneut anrief. Westafrikanische und osteuropäische Akzente erschwerten die Kommunikation über den Sprecher. Patra stimmte schließlich zu, nach unten zu kommen.

Ich zeigte ihr die Bestätigung auf meinem Handy.

"Das habe ich nicht akzeptiert! Ich wusste es nicht! Du kannst nicht hier bleiben ", sagte sie. "Ich bin an diesem Wochenende sehr beschäftigt." Sie sagte, wir könnten uns oben unterhalten.

Der Unterschied zwischen dem Mordkeller und dem Rest des Hauses war fast komisch - verzierte Teppiche und Möbel, eine schöne Treppe, die zum zweiten Stock führte, ein allgemeiner Hauch von „Phantasie“.

Ich habe Airbnb angerufen, um sicherzustellen, dass ich eine vollständige Rückerstattung einschließlich der Servicegebühren erhalten habe, und gleichzeitig versucht, Patra dabei zu helfen, ihre Airbnb-Einstellungen so zu ändern, dass dies niemand anderem passiert. Trotz dieser Besorgnis konnte ich nicht anders, als alle Pappständer zu bemerken. Einige zeigten die Frau selbst in akademischen Gewändern. Andere zeigten lächelnde, lachende Männer und Frauen von Farbe. Sie alle bewarben etwas, das sich My Life Theological University nannte.

Mein Grifterradar gab sehr laute Geräusche von sich.

Da es mir jedoch plötzlich zwei Nächte lang an Unterkünften mangelte, fehlte einfach die Zeit oder die mentale Bandbreite, um den Kern dieses speziellen Problems zu erfassen, während ich dort war.

Einige Untersuchungen nach dem Vorfall haben gezeigt, dass Patra Bischof ist und behauptet, promoviert zu haben. My Life Theological University scheint eine Art religiöse Diplom-Mühle zu sein, deren Zweck, abgesehen vom Geldverdienen, nicht ohne weiteres offensichtlich zu sein scheint. Das Gewand der Führer ist eine merkwürdige Mischung der schlimmsten Exzesse des Vatikans und traditioneller Universitätsgewänder und -kappen.

Auf der Website der My Life Theological University erfahren Sie so ziemlich alles, was Sie darüber wissen müssen. Nicht, dass es Ihnen konkrete Informationen darüber gibt, was sie tun, außer den Schülern die Möglichkeit zu geben, Freiwillige zu segnen (?).

Vielmehr sind das Design im Stil von 1995 und das Fehlen konkreter Informationen in Verbindung mit den Preisen für verschiedene „Grade“ rote Fahnen, die so groß sind, dass man sie bei jeder Feier des Ersten Mais mit Stolz zeigen kann. Diese Grade reichen von Junggesellen über Meister bis hin zu Doktoranden, wie Patra es getan hat; Die PhDs kosten 300 US-Dollar pro Kurs. Es ist unklar, wie viele Kurse für diese Art der Promotion erforderlich sind.

Patra scheint auch ein Mentoring-Programm zu leiten, und ihre verschiedenen Social-Media-Accounts versprechen, dass ihr Mentoring-Programm niemals Menschen um Geld bitten wird.

Die Website informiert angehende Studierende darüber, dass ein höherer Abschluss für eine sakrale und säkulare Beschäftigung nützlich sein kann, da er ein Engagement für ein längeres Studium nachweist. My Life behauptet, von einer Einrichtung namens "Private Bible College International" akkreditiert worden zu sein und "die Anforderungen und die Genehmigung des Florida State Department of Education zu erfüllen".

(Natürlich tut es das.)

Das Schreiben über My Life Theological University und seine angegliederten Organisationen als Betrug oder Schande fühlt sich für mich etwas an. Sie sehen, die Schüler von My Life scheinen fast ausschließlich schwarze Christen zu sein.

Amerika hat seine schwarzen Bürger systematisch von der Teilnahme an seiner Wirtschaft, an seinem politischen und Bildungssystem und sogar an verschiedenen Zweigen des Christentums ausgeschlossen. Aus diesem Grund entstanden Institutionen wie Howard und Bethune Cookman sowie andere historisch schwarze Colleges und Universitäten.

Aber niemand konnte HBCUs vernünftigerweise beschuldigen, Betrug zu sein. Göttlichkeitsgrade sind auch echte Dinge.

Und doch ist es ohne Frage ein Scherz, Menschen Tausende von Dollar für ein „Doktorat“ von einer Universität zu verlangen, die in keiner Weise eine tatsächliche Universität ist. Dass eine der Leiterinnen dieser Schule eine osteuropäische Frau in ihrem unvollendeten Keller mit nicht viel mehr als einer defekten Mikrowelle und einem Badezimmer unterhält, fühlt sich ebenfalls wie ein Geschenk an.

(Ich bedaure, dass ich nicht nach unten zurückgekehrt bin, um Olga weitere Fragen zu stellen. Was hat sie dort gemacht? Hat sie für Patra gearbeitet? Wurde sie bezahlt? Wenn nicht, wie viel hat sie bezahlt, um in der Mitte des Jahres im unvollendeten Keller eines McMansion zu leben? Maryland?)

Das soll nicht heißen, dass der amerikanische Grift - zumindest der beiläufige - mehr verbreitet ist als im letzten Jahrhundert. Tatsächlich waren viele der Grifter, denen ich begegnet bin, jahrzehntelang an ihrer Arbeit beteiligt. Es war einfach überraschend, so häufig darauf zu stoßen und zu sehen, wie sich die Fäden so eng in das tägliche Leben eingewoben haben. Wenn wir ehrlich sind, war es auch ein wenig bestürzend. Und nicht auf eine Weise, die eine Tasse „Seele“ reparieren könnte.